What is COVID-19? How can we prevent contagion? How is it spreading in Latin American? (English/Spanish versions)

March 13, 2020

Coronavirus is a family of viruses that more commonly spread from animals to humans, being classified as a zoonotic disease. COVID-19 is a novel type of coronavirus, which is not only is zoonotic but also can spread from human to human. Its symptoms vary and can be similar to those of common cold and, on the other end, to severe illnesses featuring pneumonia (WHO, 2020).

Before 2019, there were only six types of coronaviruses, such as the Severe Acute Respiratory Syndrome (SARS) and the Middle East Respiratory Syndrome (MERS). In December 2019, a new coronavirus called “coronavirus disease 2019” or abbreviated COVID-19 was discovered. It was caused by the virus SARS-CoV-2, a virus that has crown-like spikes so it can attach to the cells (Bowden, 2020). COVID-19 can spread through the air via respiratory droplets and can survive on surfaces for up to three days. It is because the COVID-19 has similar symptoms to other mid respiratory diseases that made it hard to track while most people dismiss appropriate treatment, thinking that it is a common cold.

Due to the massive increase in cases of COVID-19 globally, on January 30, 2020, the World Health Organization declared an outbreak of the novel coronavirus (2019-nCoV) and qualified it as a public health emergency of international concern (PHEIC). On March 11, 2020, the WHO published a Director-General’s remarks about the COVID-19. In this document, the organization states that in the world, more than 118,000 cases in 114 countries, and 4291 people died by the virus while thousand are fighting from their lives in hospitals. The organization also mention that it expects that in the following days and weeks, these numbers (cases of ill people, the number of deaths, and infected countries) to increase even higher mainly because the alarming levels of COVID-19 spread as well as the inaction from many countries (WHO, 2020).

The first common reaction to stop an outbreak is to impose actions of quarantine followed by travel bans. However, despite the modern health care infrastructure and resources available in developed countries such as the United States and South Korea, these measures take time to implement and cannot protect if a spread has already happened (Shaikh, 2020).Also, due to the mild symptoms and long incubation time (~14 days) from COVID-19, most people will appear healthy while being able to spread the virus, making COVID-19 border control a challenge. Moreover, testing kits are currently expensive (e.g., a COVID-19 test costs $3k in the US), and proper healthcare procedures still not well developed due to COVID-19 being a new virus. These challenges, coupled with the high infection rate, makes COVID-19  a severe threat, especially for underdeveloped countries such as those in Latin America where the health care infrastructure is likely insufficient. 

In March 2020, the COVID-19 was found in 14 countries of Latin America, including México, Republican Dominican, Costa Rica, Paraguay, Panamá, Honduras, Cuba, Brazil, Argentina, Ecuador, Chile, Perú, Colombia, and Bolivia.

Brazil was the first country in Latin America that confirmed the first case of COVID-19 in February 2020. At this time, the Minister of Health informed that the virus was found in a man from Sao Paulo that was returning from a working trip to Italy. By March 2020, Brazil is reporting 52 confirmed cases of COVID-19, and most of them were found in Sao Paulo. On March 11, a new case of COVID-19 was found in a student from the University of Sao Paulo. After this case, the State governor João Doria said that his administration is considering suspending university classroom activities.

Similarly, in Colombia, there were nine confirmed cases of COVID-19 by March 11. As an initiative to prevent the spread of the virus, the national government decreed preventive isolation from people entering Colombia from China, Italy, Spain, and France. Also, Colombian Minister Fernando Ruiz emphasizes that all visitors from these countries will be isolated for two weeks in their homes or hotels (Alsema, 2020).

In Peru, on March 11, 15 cases of COVID-19 were confirmed. The Peruvian president, Martin Vizcarra, stated that the first case that tested positive was a young man of 25 years old who had traveled to Spain, France, and the Czech Republic. To decrease the number of cases of contagion in children and teenagers, the Peruvian government decreed a short-term suspension of the start of public and private schools’ classes at least until March 30. After Vizcarra’s statement, Peruvian private and public universities such as Pacific University and PUCP decided to suspend activities temporarily.

In Argentina, after reporting one death and 21 confirmed cases of COVID-19, the government decided “temporarily stopped issuing visas to travelers from the United States, China, and Europe” since all these incidences were related to people that recently travel abroad. Also, the government decreed to suspend visa issuance to people from South Korea, Japan, Iran, Britain, and several European countries.” The governor from Buenos Aires, also announced that it would ban public sporting and large-scale gathering event from preventing the spread of the COVID-19 (Reuters, 2020).

Despite the efforts of many countries to stop the spread of COVID-19 by increasing travel bans, quarantines, or advocating isolation, it is unclear if the virus can still be contained since the real number of infected people is unknown. Also, given the occurrences of community spread in the US, we must conclude that the virus was able to circumvent borders’ protection measures or that it has been spreading for a long time. The situation can be much worse in developing countries since the health infrastructure is likely unable to respond to a countrywide pandemic in a timely fashion. This may explain why the virus seems only to be spreading in developed countries; they simply have a better infrastructure to detect it.

Therefore, the first line of defense must rely on us individually, who must actively take responsibility to prevent the COVID-19 infection by understanding how the virus spread, its symptoms, how dangerous it is, and what we can do to avoid its contagion.

How the COVID-19 spread? A person can catch COVID-19 from someone who had the virus. The virus spread when an ill person coughs, sneezes, or exhales. The virus attached to the small droplets and can travel 6 feet distance, so a healthy person can catch the virus when inhales it. Also, the droplets with the virus can remain in objects and superficies, so a healthy person that touches these superficies or objects and then puts his hands in his mouth, nose, or eyes can catch COVID-19.

What are the symptoms of COVID-19? The most common symptoms are (i) fever, (ii) tiredness, and (iii) dry cough. People with COVID-19 also could experience nasal congestion, runny nose, sore throat, aches and pains or diarrhea. In some cases, ill people do not develop any symptoms and do not feel unwell (WHO, 2020).

How dangerous is this virus? In people suffering COVID-19, about 80% of them recovered without special treatment. However, 1 in 6 became seriously ill, having difficulties in breathing. That is why older people, people suffering from heart problems, high blood pressure, or diabetes highly risk becoming seriously ill (WHO, 2020).

Most importantly, how can people prevent contagion?  First, by being aware that today there is no vaccine to combat COVID-19; but we can reduce the chances to get sick by following WHO directrices of prevention:

1. maintain a distance of 6 feet from anyone who is coughing or sneezing,

2. aftertouch objects and superficies (in the public transit, cellphones, tables after meetings) avoid touching your eyes, mouth, or nose because it is when the virus enters in your body and make you sick

3. WASHING YOUR HANDS REGULARLY with soap and water for at least 20 seconds or using alcohol-based hand rub,

4. use your arm or elbow when coughing or sneezing, not your hands. Also, if you use a tissue, dispose of it immediately,

5. stay at home if you feel unwell, and if you have a fever, cough, and difficulty breathing, find medical attention immediately. If possible, call in advance to the hospital, so they can be prepared to treat you adequately.

6. keep yourself informed about the latest COVID-19 hotspots, and if possible, avoid traveling to places where the virus spread.

Individually and collectively, we must take action to contain the spread of the COVID-19; we should understand that the risk of death by this virus is increasing, and it will be higher when the number of ill people exceeds the hospitals' capacities and resources for giving treatments.

To end, we can learn from the COVID-19 is that it is not the last outbreak that people will see. To Shaikh (2020), we will start to see several other similar situations as a result of human interaction with the environment. In this context, the corporate responsibility to adopt sustainable practices and government regulation is needed, for instance, deforestation can lead to new animals with new viruses migrate to rural zones, increasing the risk of human suffering new diseases like the COVID-19.

Spanish version:

¿Qué es COVID-19? ¿Como prevenir su contagio? Como se está propagando en America Latina?

Coronavirus es una familia de virus que comúnmente se propaga de animales para humanos por eso se clasifica como una enfermedad zoonótica. COVID-19 es un nuevo tipo de coronavirus que no solo es zoonótico, pero también se propaga de humano a humano. Los síntomas de una persona con COVID-19 varían pudiendo ser similares a los de un resfriado común o ser mas severos como los de la neumonía (WHO, 2020).

Hasta el 2019, solo se conocían seis tipos de coronavirus por ejemplo el Síndrome Respiratorio Agudo Grave (SARS) y el Síndrome Respiratorio de Oriente Medio (MERS). En diciembre 2019, un nuevo tipo de coronavirus fue descubierto el “coronavirus disease 2019” o abreviado COVID-19. COVID-19 es causado por el virus SARS-CoV-2, un virus que tiene picos en forma de corona que le permiten adherirse a las células (Bowden, 2020). El COVID-19 puede propagarse a través de pequeñas gotas respiratorias en el aire, además el virus puede sobrevivir en superficies hasta por tres días. Debido a que COVID-19 tiene síntomas similares a otras enfermedades respiratorias, hace que su seguimiento sea dificultoso debido a que la mayoría de las personas portadoras del virus descartan un tratamiento adecuado pensando que se trata de un resfriado común.

Debido al incremento masivo de casos de COVID-19 en el mundo, el 30 de enero del 2020 la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaro que el coronavirus (2019-nCoV) tiene characteristicas de una pandemia y lo califico como una emergencia de salud publica de interés internacional (PHEIC). El 11 de marzo del 2020, la OMS señalo que en el mundo hay más de 118000 casos en 114 países y 4291 personas fallecieron debido al virus mientras otros cientos están luchando por sus vidas en hospitales. La OMS también señalo que en los siguientes días y semanas es esperado que el número de casos de personas infectadas, de fallecidos y países con COVID-19 incremente mucho más principalmente por los alarmantes números de casos que están siendo reportados y por la falta de acción en algunos países (OMS, 2020).

Una reacción comun de los gobiernos para detener un outbreak es imponer acciones de cuarentena y de prohibiciones de viaje. Sin embargo, a pesar de la infraestructura moderna y recursos disponibles en países desarrollados como los Estados Unidos y Corea del Sur, estas medidas toman tiempo para implementarse y no pueden proteger a la población si ya se ha producido una propagación del virus. Además, debido a que los síntomas son leves y al largo tiempo de incubación (~ 14 días) del COVID-19, la mayoría de personas infectadas parecerán sanas y podrán propagar el virus, lo que hace que el control de fronteras del COVID-19 sea un desafío. Además, los kits de prueba del virus son caros (por ejemplo, una prueba COVID-19 cuesta 3 tres mil dólares en los EE. UU) y los adecuados procedimientos de atención médica aún no están bien desarrollados principalmente porque el COVID-19 es un virus nuevo. Estos desafíos, junto con la alta tasa de infección, convierten el COVID-19 en una seria amenaza, especialmente para los países subdesarrollados, como los de América Latina, donde la infraestructura y recursos médicos son insuficientes.

En marzo del 2020, el COVID-19 se propago a 14 países de América Latina, incluidos México, República Dominicana, Costa Rica, Paraguay, Panamá, Honduras, Cuba, Brasil, Argentina, Ecuador, Chile, Perú, Colombia y Bolivia.

Brasil fue el primer país de América Latina que confirmó un caso de COVID-19 en febrero del 2020. El Ministro de Salud Brasileño informó que el virus fue encontrado en un hombre de Sao Paulo el cual regresaba de un viaje de trabajo de Italia. Ya en marzo del 2020, Brasil reporto 52 casos confirmados de COVID-19 de los cuales la mayoría fueron encontrados en Sao Paulo. El 11 de marzo, se encontró un nuevo caso de COVID-19 en un estudiante de la Universidad de Sao Paulo. Como respuesta, el gobernador del estado, João Doria, señaló que su administración estaba considerando suspender las actividades universitarias.

En Colombia, nueve casos confirmados de COVID-19 fueron registrados al 11 de marzo del 2020. En una iniciativa para prevenir la propagación del virus, el gobierno colombiano decretó el aislamiento preventivo de las personas que ingresaban al país desde China, Italia, España y Francia. Además, el ministro Fernando Ruiz señaló que todos los visitantes de estos países estarán aislados durante dos semanas en sus hogares o hoteles (Alsema, 2020).

En Perú, al 11 de marzo del 2020, se confirmaron 15 casos de COVID-19. El presidente Martin Vizcarra, declaró que el primer caso lo presento un joven de 25 años que había viajado a España, Francia y la República Checa. En una medida para reducir el contagio del virus, el gobierno peruano decretó la suspensión del inicio de las clases escolares tanto para colegios públicos como privados al menos hasta el 30 de marzo. Después de la declaración de Vizcarra, algunas universidades públicas y privadas como la Universidad del Pacifico y la PUCP decidieron suspender sus actividades temporalmente.

En Argentina, después de reportar una muerte y 21 casos confirmados de COVID-19, el gobierno decidió "dejar de emitir visas temporalmente a los viajeros de los Estados Unidos, China y Europa” debido a que todos los casos estaban relacionadas con personas que recientemente viajaron al extranjero. Además, el gobierno decretó suspender la emisión de visas a personas de Corea del Sur, Japón, Irán, Gran Bretaña y varios países europeos." El gobernador de Buenos Aires anunció que prohibiría los eventos deportivos públicos y las reuniones de gran escala para evitar la propagación del COVID-19 (Reuters, 2020).

A pesar de los esfuerzos de muchos países para detener la propagación del virus via prohibiciones de viaje, cuarentenas y la promoción del aislamiento, no está claro si el virus aún puede ser contenido ya que se desconoce el número real de personas infectadas. Además, dado los casos de propagación del COVID-19 en los Estados Unidos podemos concluir que el virus ha sido capaz de burlar las medidas de protección de las fronteras, pudiendo así haberse propagado durante mucho tiempo. Esta situación puede ser mucho peor en los países subdesarrollados, debido a la falta de infraestructura y recursos en el sector salud incrementando el riesgo de no poder responder a una pandemia de manera oportuna. Qué el COVID-19 parecería estar propagándose solo en los países desarrollados, simplemente sería una respuesta a que estos países tienen una mejor infraestructura para detectarlo.

En este contexto, la primera línea de defensa contra el COVID-19 es responsabilidad de cada ciudadano actuando proactivamente para prevenir su contagio. Esto puede lograrse con información sobre el virus, como este se propaga, sus síntomas, cuán peligroso es el virus y cómo prevenir su contagio.

¿Cómo se propaga el COVID-19?  El COVID-19 se puede contraer por contacto con una persona portadora del virus. El virus se propaga cuando una persona portadora del virus tose, estornuda o exhala. El virus se adhiere a las pequeñas gotas exhaladas y puede recorrer una distancia de 6 pies una persona que inhala estas gotas puede contraer el virus. Además, las gotas con el virus pueden permanecer en objetos y superficies y si una persona toca estos objetos y seguidamente coloca su mano en su boca, nariz o sus ojos puede contagiarse con COVID-19.

¿Cuáles son los síntomas del virus? Los síntomas más comunes son (i) fiebre, (ii) cansancio y (iii) tos seca. Las personas con COVID-19 también pueden presentar congestión nasal, secreción nasal, dolor de garganta y diarrea. En algunos casos, las personas enfermas no desarrollan ningún síntoma y no se sienten malestar (OMS, 2020).

¿Qué tan peligroso es COVID-19? En personas enfermas con COVID-19, aproximadamente 80% de ellas se recuperan sin necesidad de un tratamiento especial. Sin embargo 1 de entre 6 personas se enferma gravemente y sufre dificultades para respirar. Los adultos mayores o personas que sufren problemas cardíacos o presión arterial alta o diabetes corren alto riesgo de enfermarse gravemente (OMS, 2020).

¿Cómo podemos prevenir contagiarnos? Primero, concibiendo que hoy en día no existe una vacuna para combatir este virus. Así para reducir la posibilidad de contagiarse se deben seguir las directrices de prevención preparadas por la OMS:

1. mantener una distancia de 6 pies de cualquier persona que esté tosiendo o estornudando,

2. después de tocar objetos o superficies (en el transporte público, celulares, mesas en reuniones) evitar llevar las manos a los ojos, la boca o la nariz, es por ahi que el virus ingresa al cuerpo y nos enfermamos,

3. LAVARSE LAS MANOS REGULARMENTE con agua y jabón durante al menos 20 segundos o usar un desinfectante para manos a base de alcohol,

4. usar el brazo o codo al toser y estornudar y no usar las manos. Además, si usar un pañuelo deséchelo inmediatamente,

5. quédese en casa si no se siente bien. Si tiene fiebre, tos y dificultad para respirar, busque atención médica de inmediato. Si es posible, llame con anticipación al hospital, para que puedan estar preparados para tratarlo adecuadamente,

6. manténgase informado sobre los últimos puntos críticos de COVID-19 y si es posible evite viajar a lugares en los que el virus se propago.

De manera individual y colectivamente debemos tomar medidas proactivas para contener la propagación del COVID-19. Debemos entender que el riesgo de muerte debido al virus está incrementando, este problema puede empeorar cuando el número de personas enfermas exceda las capacidades y recursos de los hospitales públicos y las personas no puedan recibir un tratamiento oportuno y adequado. 

Para finalizar, podemos aprender del COVID-19 es que no es el último brote que la gente verá. Para Shaikh (2020), comenzaremos a ver otras situaciones similares como resultado de la interacción humana con el medio ambiente. En este contexto, la responsabilidad corporativa de adoptar prácticas sostenibles y la regulación gubernamental es necesaria, por ejemplo, la deforestación puede conducir a que nuevos animales con nuevos viruses migren a las zonas rurales, lo que aumenta el riesgo de que los humanos sufran nuevas enfermedades como el COVID-19.

Image credits: File: Schema unui coronavirus.png / Source: https://www.scientificanimations.com/wiki-imagesAuthor:https://www.scientificanimations.com


  1. World Health Organization. (2020). "Coronavirus".
  2. World Health Organization. (12 February 2020). "World experts and funders set priorities for COVID-19 research".
  3. World Health Organization. (9 March 2020). "Q&A on coronaviruses (COVID-19)".
  4. https://www.scientificanimations.com. (13 February 2020). "Image: Schema unui coronavirus.png". https://www.scientificanimations.com/wiki-images/.
  5. Alanna Shaikh. (March 11, 2020). "Coronavirus Is Our Future ". TEDx Talks. TEDx Talks.

About Author(s)

Marilu Nunez Palomino
Marilu Nunez Palomino is a graduate student of Public and International Affairs with a major in International Political Economy at the University of Pittsburgh. She has a Master's Degree in Accounting for the FEA-USP in Brazil. Currently, she is doing research on International Trade and Mental Health in the Americas.
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Henrique Potter
Henrique is a Ph.D. student at the School of Computing and Information at the University of Pittsburgh. Currently, he is researching distributed systems, specifically, security and privacy on the Internet of the Things. Also, Henrique has a bachelor's and a master's degree in Computer Science.